LEGAL ABORTIONS SAVE WOMEN’S LIVES, Marianela Prendes & Wilfredo Guibert

Why is Legal abortion such a controversial topic?  It’s a hot topic that has been widely discussed and debated in the United States due to its ethical implications. The ending of a fetus’ or embryo’s life is one of those ethical implications in which many on both sides of the question agree that human life in its beginning deserves respect and the right to be protected.  However, for many there is a second ethical implication that trumps the first, that of protecting women and their rights.   Illegal and unsafe abortion practices lead to severe complications and even maternal deaths. This has a detrimental impact not just on the immediate families but also on society as a whole.

A legal abortion is defined as an abortion performed by a licensed physician, or a licensed advanced practice clinician acting under the supervision of a licensed physician, and under certain medical conditions. Consequently, legal abortions are regulated procedures that were previously practiced under unsafe conditions or by unskilled abortionists increasing the risks associated with the procedure. So, one perspective on this issue is that women have the right to receive proper medical care when they seek abortion services.

It is a fact that every year a large number of women seek and decide to use induced abortions in order to terminate unwanted pregnancies. Thus, the practice of abortion represents a relevant social and health problem that must be solved with the intervention of government and social and health authorities.

There are three important reasons why we consider legal abortions necessary. The first and most important is that legal abortions have a relevant impact on the reduction of maternal mortality and other complications due to unsafe abortion practices.  Second, it allows women to obtain a timely abortion reducing the risk of complications.  The third reason is that regulated legal abortions allow for the gathering of creditable statistical data.

According to the World Health Organization, 47,000 women die annually worldwide from complications directly related to illegal abortions. It’s important to note that in the United States, prior to 1973, as many as 5,000 American women died annually as a direct result of unsafe abortions. After induced abortion was legalized, the rates of maternal mortality and related complications due to illegal abortions decreased about 84%.  The Center for Disease Control and Prevention (CDC) reports that the current death rate due to abortion in the US is very low (0.6 x 100,000 abortions).

The qualified and immediate medical intervention that legalized abortion services offer in case of serious complications that may develop during the procedure (heavy bleeding, perforation of the uterus, cervical laceration, etc.) is an important component of the successful delivery of this service that illegal abortions usually could not offer. This ability along with the opportunity to seek timely medical care when complications like infections, retained tissue, etc., appear after the procedure, contributes to the reduction of long-term abortion complications and maternal death rates. It can be said then that legal abortions save thousands of women every year in the United States.

Complications due to abortions are more common when the procedure is done after the first trimester of gestation (13 weeks).  Since legal abortion services allow a woman to have an abortion prior to the 13th week of gestation, the risk of complications is reduced.  For example, in the United States, 88% of abortions are performed in the first trimester of gestation, most of them before the ninth week of gestation; therefore, the risk of complications derived from the procedure is minimal.  On the other hand, the prohibition of the procedure delays when an abortion is performed, as a consequence of the limited access to illegal abortionists, and increases abortion rates in the second and third trimester of gestation.

The legalization of abortion is not only a way to provide effective and competent medical service to women who seek an abortion, but is also a way to obtain trustworthy data.  It allows social institutions and authorities to identify the characteristics and profile of women who are at a high risk of unintended pregnancies and abortions.  Likewise, it allows them to know the magnitude of the problem and implement programs to address it.  In countries where abortion is illegal, statistics about abortion rates and related complications are unknown and can only be estimated from death rates or complications that require hospitalization.

Statistics show that in the United States induced abortions are more frequent between the ages of 20 and 29, and among African American, Hispanic, low educated and low income women. Thus, the rates of induced abortions are related to critical social problems that are caused by socioeconomic differences and/or due to a lack of access to health care services and education. Consequently, it is common that many women who seek an abortion are not aware of the ethical implications and medical complications that may stem from the procedure.  Nor are they aware of the existence of other options, aside from an abortion, to cope with the unwanted pregnancy. Many of them do not know about the adoption process or the different programs that allow mothers to be in contact with the family that adopts their babies, or have misgivings about this option. Others reject the option of parenting assuming they cannot afford a baby even before exploring the possibility of getting support and help from relatives, friends and government institutions that could have helped with the costs of parenting.

Regarding the use of contraceptive methods, statistics also show that many women who have abortions use contraceptives inconsistently or do not use any contraceptive method at all. The lack of access to health services and contraceptive methods along with the lack of knowledge regarding their use and function put women at risk of having unwanted pregnancies and multiple induced abortions. The risk of complications increases with the number of abortions. Moreover, legal abortion services, in contrast to illegal abortionists, provide counseling about abortion and contraceptive methods to prevent repeated unwanted pregnancies.

These social problems associated with the rates of abortion in the U.S. led us to reflect and point out some observations.  All women at risk of unwanted pregnancies should know:

  • All women of reproductive age are at risk of getting pregnant when they have unprotected sexual intercourse. So, always use a contraceptive method.
  • Use contraceptive methods correctly and systematically for them to be effective.
  • The risks from the use of contraceptive methods of any type are always lower than the risks from having an abortion.
  • Always consider an abortion as a last resort option since it implies the termination of a human life that deserves to be respected and protected.
  • An abortion should only be performed in the first trimester of gestation when the risks of complications are minimal.
  • The risk of complications increases with repeated abortions, consequently they should be avoided.
  • Giving the baby away for adoption is a way to give the baby the chance to live, and to bring joy to infertile couples and other families that want to adopt. So, it is an option that should always be considered before deciding to abort.
  • Parenting is the best option; family and friends along with different government programs and institutions, with the intervention of social workers, can support and help single women to cope with unwanted pregnancies.

All these considerations lead to the conclusion that in this multicultural country, where unwanted pregnancies are a relevant problem and where minorities have less access to health care services and less social opportunities, legal abortions are necessary and save women.

Rather than prohibiting and illegalizing abortions, the best way to reduce the rates of abortion is by considering the observations listed above, by reducing socioeconomic differences, by increasing access to education and health care services and by offering a variety of effective, safe, and affordable contraceptive methods to minorities.

Reencontrar El Sueño , Wilfredo Guibert y Marianela Prendes

“La sensación de que yo puedo hacerlo constituye el principal motor del cambio”.
Profesor Robert Kaplan

Es muy placentero dormir bien las horas necesarias y soñar sobre cosas agradables o excitantes mientras que dormir intermitentemente con pesadillas frecuentes o no poder dormir puede resultar en detrimento de la salud y la calidad de vida de las personas.

El sueño es el descanso diario de la mente, el momento de crecer nuestros cuerpos en desarrollo y el momento en que nuestra mente analiza a nivel inconsciente los problemas complicados y las incertidumbres que nos preocupan. William Shakespeare le llamaba al sueño “el principal nutridor en el festín de la vida” y esto es verdad porque el sueño permite el descanso del cerebro y de todas las estructuras biológicas que sostienen la vida y la salud de los seres humanos.

Los adultos con responsabilidades sociales y familiares necesitan tener una buena salud psíquica, es decir,  un estado en que la persona está satisfecha de sí misma, se relaciona bien con los demás y es capaz de resistir y afrontar los problemas cotidianos. Para lograr este estado de buen funcionamiento psicológico es determinante tener una buena y regular costumbre de buen dormir y saber cómo controlar el insomnio cuando aparece.

El sueño normal satisfactorio incrementa nuestra resistencia física y psicológica lo cual permite aumentar nuestro autocontrol y disminuir nuestra vulnerabilidad. Para cualquier ser humano no dormir lo suficiente tiene consecuencias negativas a corto plazo como son: somnolencia, cambios repentinos en el humor, pérdida de la memoria reciente y falta de creatividad. También tiene consecuencias a largo plazo como: obesidad, envejecimiento precoz, agotamiento, disminución del deseo sexual, mayor riesgo de enfermedades cardiovasculares, pérdida crónica de la memoria, etc.

El funcionamiento normal del mecanismo de la tensión emocional es indispensable para la acción eficiente, pero cuando las personas no duermen lo suficiente, este mecanismo se altera y en un corto plazo (8 meses) la persona podría presentar síntomas de una alteración psicológica. Cuando esto último sucede aparece en las personas la imperiosa necesidad de reencontrar el sueño.

La mayoría de los problemas con el sueño aparecen producto de conflictos emocionales mantenidos en el tiempo, de preocupaciones e inseguridades que las personas sienten ante problemas sociales, familiares y económicos, de estar trabajando mucho días y meses durante la madrugada, de consumir drogas o medicamentos que alteran el funcionamiento del sistema nervioso central y de no tener un horario regular estable para dormir.

Ustedes se preguntarán ¿qué hace falta para conciliar el sueño y dormir bien cada día?

Existen diversos métodos que nos permiten mantener un buen hábito de dormir, un sueño reparador y poder autocontrolar el insomnio cuando tenemos dificultades para que se produzca la inducción del sueño normal en nuestra mente.

En primer lugar, dormir la cantidad de horas necesarias acorde con la edad y en el momento más oportuno. Los adultos deben dormir como mínimo 6 horas diarias, los adolescentes y los jóvenes 8 horas y los niños al menos 10 horas. La noche es el mejor momento para dormir porque es cuando se dan las mejores condiciones medioambientales y sociales para una satisfactoria inducción del sueño como mecanismo natural e involuntario del cuerpo humano.

Segundo, los ejercicios físicos, un protector universal de la salud del hombre, son además un excelente inductor del sueño reparador. Para un buen sueño nocturno qué agradable, saludable y beneficiosa es una caminata por lugares que nos permiten ejercitarnos mientras nos mantenemos en contacto con la naturaleza. Un ejemplo lo constituyen los caminos hechos con rekortan en el parque Kennedy de Coconut Grove donde siempre es posible una buena sesión de ejercicios físicos y de relajación sobre la hierba.

En tercer lugar, hace falta tratar de tener siempre un día de vida motivante, entretenido y con un saldo optimista al final de este, donde realicemos actividades apacibles y relajadas antes de irnos a la cama y evitemos consumir bebidas estimulantes como el café, té, chocolate, y las que contienen cola a partir de la media noche.

También ayuda a dormir el darse un baño con agua caliente antes de acostarse, tener un ambiente propicio para dormir como temperatura agradable, oscuridad en la habitación, ausencia de ruidos, colchón cómodo y rígido y no tener hambre o haber cenado abundantemente antes de ir a dormir. Cuando uno está próximo a acostarse debe tratar de no tener disgustos o discusiones de signo negativo y en caso de tenerla debe posponer el ir a dormir al menos dos horas, haciendo algo manual o conversando con otra persona.

Muchos expertos en los problemas  del sueño afirman que las personas que presentan problemas para dormir durante más de  7 días continuos deben considerar que están teniendo insomnio. Cuando esto ocurre existen una serie de hábitos sencillos que deberíamos seguir para lograr un autocontrol en el enfrentamiento del mismo. Estos son:

  • Acostarse con la intención de dormir, solo cuando tengan sueño.
  • No utilizar la cama para nada que no sea dormir excepto la actividad sexual.
  • Si cuando se acuesta observa que no puede dormir, levántense y vaya a otra habitación a realizar actividades que desee y vuelva a su cuarto solo para dormir. Repita esta rutina tantas veces como sea necesario durante la noche.
  • Cuando no tenga sueño siempre piense  “como no tengo sueño le voy a aprovechar las horas a la noche haciendo algo productivo o entretenido” e inicie alguna  actividad. No insista en querer dormir a toda costa.

Estos métodos y hábitos sencillos son la clave que ayudará a su cuerpo a adquirir un ritmo consistente de sueño y a su mente a reencontrar el mecanismo natural de inducción del sueño. Su puesta en práctica les ayudará además a mostrarse a ustedes mismos, que las acciones activas de la persona son mejores para un buen sueño y bienestar que la inacción y la apatía.

UNA MANERA DIFERENTE DE VER LOS CONFLICTOS HUMANOS, Wilfredo Guibert y Marianela Prendes

La mayoría de nosotros nos vemos involucrados en conflictos día tras día. Puede que yo tenga un conflicto conmigo mismo sobre si debo o no ver la televisión en español. En un matrimonio puede surgir un conflicto sobre como enfrentar una dificultad que tienen en sus relaciones sexuales o tal vez dos equipos de baloncesto entren en conflicto al discutir las reglas de juego.

¿Se dan cuenta en estos ejemplos de realidades que originan conflicto?
¿Que provoca conflictos?
¿Los conflictos son buenos o malos?

Los conflictos se producen porque todos nosotros somos personas diferentes que además nos agrupamos en familias y grupos que son diferentes y no funcionan de la misma manera. Esto produce que tengamos con mucha frecuencia distintas opiniones, sentimientos y experiencias sobre las cosas y la manera de lograr determinados objetivos. Por eso, los conflictos son parte indisoluble de nuestra vida y dado que ellos son inevitables, parece tener sentido el tratar de aprender cómo manejarlos de forma creadora y constructiva.

Para que haya conflicto la persona o las partes deben percibirlo como tal, pues el hecho de que exista o no un conflicto es cuestión de percepción; si nadie tiene conciencia de que hay un conflicto, entonces este no existe. El conflicto puede ser también una lucha dentro de nuestra propia mente que se desata como resultado de necesidades, deseos o tentaciones.

Definimos el conflicto como “un proceso que se inicia cuando una o más personas o partes no pueden ponerse de acuerdo con respecto a algo y perciben de forma consciente este desacuerdo”.  Esta definición abarca toda una gama de grados de conflictos humanos, desde los actos violentos y francos hasta las formas sutiles de desacuerdo con uno mismo.

Los conflictos se originan por la oposición, por la pobre disponibilidad de recursos materiales o espirituales, la incompatibilidad de metas, las diferencias en la interpretación de hechos, la intensificación de las emociones, las diferencias en los valores y creencias y por algunas formas de interacción no cooperativas.

Los conflictos son de distintos rango, desde desacuerdos de pequeña monta hasta una guerra nuclear y se manifiestan de muy diversas formas como: contradicciones internas, actuaciones hipócritas o existencia de prejuicios, desavenencias o desacuerdos, usos de ironías o expresiones indirectas, discusiones, luchas físicas o agresiones y guerras en diferentes escalas.

Dependiendo del espacio social que abarquen los conflictos estos pueden ser intragrupales e intergrupales. Los primeros son los que surgen entre personas de un grupo en particular; por ejemplo, a muchos estudiantes no les importa interrumpir las clases conversando, con los ruidos del celular, comiendo en clases o llegando tarde mientras que a otros esto les molesta pues les dificulta su atención a la clase. Esta contradicción se intensifica cuando los profesores se muestran indiferentes a ella o no predican con el ejemplo.

Los conflictos intergrupales son los que ocurren entre grupos de diversos tamaños y alcances, incluyendo clubes, organizaciones, comunidades y naciones. Ejemplo: muchos estudiantes del College piensan que el método empleado en las clases de Speech/Listening para enseñar no es bueno mientras que muchos profesores piensan que si y que los malos resultados en el cumplimiento de los objetivos se deben al poco esfuerzo de los estudiantes.

Una vez que sabemos todos estos aspectos interesantes sobre los conflictos nos preguntamos: ¿Tienen alguna utilidad los conflictos?

A la mayoría de las personas que se les solicita que describan lo que entienden por conflictos, generan opiniones que incluyen por lo general una serie de palabras negativas como: problema, ira, hostilidad, violencia u odio. Esto indica que la mayoría de nosotros abordamos el conflicto desde una actitud o creencia fatalista que lo valora como un elemento negativo, que causa dolor, provoca estrés, miedo, violencia y entorpece las relaciones.

Las connotaciones negativas que muchas personas damos a los conflictos son el resultado de mensajes que hemos recibido y asimilado en el transcurso de la vida y proceden de nuestros padres, maestros, amigos, medios de comunicación y la literatura. Estos mensajes han contribuido a crear actitudes y creencias negativas en torno a los conflictos, que se manifiestan en como reaccionamos ante ellos.

En la población son muy populares algunas creencias negativas sobre los conflictos, las cuales dificultan nuestro desempeño efectivo en la vida social, donde necesariamente hay que interactuar con las diferencias en criterios, actitudes y modos de actuar de otras personas y grupos humanos. Algunas de estas creencias son:

  • Cuando pierdas no te enfades y ya, véngate.
  • Evita el conflicto a toda costa pues conduce a problema.
  • No discutas las orientaciones que te da el jefe.
  • Si no te entienden no discutas.

Sin embargo, los conflictos son útiles, en tanto pueden aportarnos cambios positivos y nos permiten darnos cuenta de otros ángulos de visión de un conocimiento, un problema o situación determinada. Ellos se convierten en positivos o negativos de acuerdo a como los percibimos y manejamos:

  • Usados de forma constructiva, los conflictos pueden resultar efectivos porque ayudan a producir un cambio, pueden ser un intercambio de información y de ideas, de ahí que contribuyan a promover la comprensión, a ser una experiencia gratificante y a llevar al logro de resultados positivos.
  • Usados de forma destructiva, los conflictos pueden herir sentimientos, generar incomprensión y conducir, incluso, a la violencia.

Los conflictos se van desarrollando con el discurrir del tiempo y cuando están encubiertos o imperceptibles siempre habrá un incidente que los haga salir a la luz pública. Además puede empeorarse un conflicto, si se arrastran también conflictos del pasado; de ahí que resulte importante hacer frente al conflicto en el mismo momento en que surge.

Todos deberíamos saber que los conflictos tienen muchas soluciones posibles y que aunque no siempre generemos el conflicto, sí podemos siempre elegir la forma en que vamos a afrontarlo, aun en circunstancias de emergencia.
Muchas personas creen que los conflictos se deben evitar pues indican que uno tiene problemas emocionales o que los grupos no funcionan bien y este anticuado estándar afecta la manera en que ellas y los grupos enfrentan los conflictos. Sin embargo, los investigadores dicen que los conflictos son naturales e inevitables en la vida de cualquier persona o grupo y que no siempre son malos, sino que pueden ser una fuerza positiva que determine el desarrollo personal y el rendimiento de los grupos y su buena cohesión.

Recientes investigaciones en el campo de la inteligencia emocional dicen que “los conflictos pueden ser una fuerza positiva en un grupo y que para que un grupo se desempeñe de manera efectiva es imprescindible que exista cierto grado de conflicto” que ayuda al desarrollo de una cohesión dinámica interna, a reforzar sus metas y a mejorar su rendimiento.

El conflicto es constructivo cuando mejora la calidad de las decisiones, estimula la creatividad y la innovación, fomenta el interés y la curiosidad de los miembros del grupo, ofrece un medio para ventilar problemas y liberar tensiones, fomenta un entorno de evaluación de uno mismo y de cambio.

¿Cómo podemos evaluar los conflictos a nivel familiar y personal? Los podemos evaluar como:

  • Ganar – Perder.  Ocurre cuando una de las partes evita el enfrentamiento de forma sistemática por pereza, desidia o miedo. La persona evita el conflicto a priori y prefiere perder de entrada en lugar de enfrentarse al otro independientemente de que pueda tener  razón. Su salida a la angustia es la huida. En esta clase de conflictos también están los que quieren y pretenden vencer siempre.
  • Perder – Perder.  Ambas partes pierden, son los conflictos mal manejados y mal resueltos, fácilmente reconocibles porque las personas se quedan con una sensación de insatisfacción, frustración, impotencia y soledad. Son conflictos en los que la falta de escucha, el juzgar al otro previamente, las posturas extremas y el lenguaje ofensivo van distanciando a las personas involucradas hasta construir barreras de prejuicios.
  • Ganar – Ganar es el conflicto positivo, debería predominar entre nosotros. Se gana a través de la comprensión del otro y la negociación de los valores en juego. Se gana en aprendizaje de estrategias y en experiencias positivas. Se negocian las condiciones, los tiempos, las modalidades, etc., para solucionar el conflicto. Todos ceden algo y todos ganan algo, parece el modo más eficaz y sano para enfrentarse a situaciones conflictivas. Lo importante no es cómo eliminar o prevenir el conflicto, sino cómo sostener una controversia animada, sin disputas letales y que te desarrolle en algún sentido.

¿Qué consejos claves  existen para la resolución positiva de los conflictos?

Las personas que desean visión constructiva de los conflictos y resolución positiva de los mismos deben seguir los 10 consejos claves que le damos a continuación:

1º.    Considerar los conflictos algo natural  y abordarlo en cuanto tengas conciencia de ellos.

2º.    Escuchar atentamente para entender bien el problema y cen-trarse en este y no en la persona y sus características.

3º.    Determinar si un resultado es realmente relevante a la resolución del conflicto, mediante la formulación de preguntas abiertas y directas sobre el mismo.

4º.    Intentar llevar las suposiciones ocultas (creencias y/o emociones) sobre un conflicto a la superficie, de tal manera que puedan ser discutidas.

5º.    Escuchar atentamente, no expreses tus contra argumentos cuando la persona está hablando, oye su lógica y su razonamiento, aunque no estés de acuerdo.

6º.    Anima a que se expresen los sentimientos que están debajo delas ideas. Los sentimientos pueden bloquear la posibilidad de oír y la expansión de nuestra mente.

7º.    Evitar las afirmaciones absolutas que no dejan sitio para las aclaraciones. Ejemplo: “Nunca creeré que”, “no voy a hablar del asunto”, “ no voy a entender aunque…”.

8º.    Intentar crear una situación de ganar-ganar. Un enfoque útil es el que hace que cada persona implicada en el conflicto afirme: “Lo que quiero que tú sigas haciendo”; ”Lo que quiero que tú empieces a hacer” y “Lo que quiero que tú dejes de hacer”.

9º.    No imponer acuerdos y centrarse en negociar los puntos que conducen a que ambos ganen con las soluciones encontradas y realizar su seguimiento.

10º.    Solicitar la asistencia de  mediadores o dependencias que pueden ayudar cuando usted sienta que se están agotando las soluciones o las posibilidades de acuerdos.

Estas reflexiones y sugerencias permiten que nuestro manejo de los conflictos sea más efectivo y que gradualmente incorporemos a nuestro estilo de vivir una manera más creadora y constructiva de verlos y de resolverlos para aprovechar al máximo las riquezas que tienen las diferencias, la diversidad y la multiculturalidad.

Desearíamos que después de leer este articulo y con la intención de saber qué tan buenas son sus habilidades para resolver conflictos actualmente, rellenaras un cuestionario muy interesante llamado GUÍA BÁSICA PARA LA RESOLUCIÓN DE CONFLICTOS que mide estas habilidades y que aparece en la versión “on line” de esta revista.

A L I V E, Elyse (Vivi) Caveda

Not many people plan to spend the rest of their lives surrounded by death. I’m just a happy exception to that general rule. I try my best to let people know about the lively, warm type of person I am before all-else. It’s far too easy to conjure up the humorously morbid mortician stereotype, but people close to me know better than that. I would like to think that I’m now a passionate and motivated person with a lot of hopes and goals because of my choice to be a funeral services major, rather than in spite of it.

My friends call me “Vivi,” which happens to be the Latin word for “Alive.” This was no ironic choice on their part, but instead, an affectionate nickname. I’ve been obsessed with a character called Vivi from the popular video game Final Fantasy IX since I was eight years old. Since that age, I’ve fixated on him as the ideal friend. He was warm, compassionate, intelligent, and towards the end of the game, struggled with the concept of his own mortality.   I wanted to be the kind of person who could help others come to a comfortable place with that kind of reality – with mortality. Just like Vivi, I’ve always tried to be the kind of person that can be there to help somebody on possibly the worst day of their life. I try and exude a type of comforting aura, but I’ve still got a long way to go to be the kind of person I want to be.

At the end of tenth grade, I dropped out of high school. Most people seem to be at least a little surprised to hear that, but I think I saw it coming for years. I had a long run of psychological issues that culminated in an existential breakdown. Knowing that our time in this existence was limited, I became increasingly frustrated with things I perceived as a waste of my time. I wanted to be free, and live my life according to my every whim, even if that just manifested in staying home and playing video games all day. One day, I realized that I wasn’t doing myself any favors. That maybe being steadfast is a virtue on the path to actually living life to its fullest extent.

After three years of shutting myself in my bedroom every day, I opened my front door and stepped outside my house. Not just to take out the trash, or check the mailbox, but to embrace the world again.  I started by taking online classes, soon got my GED, and now sit in a college classroom as I type this essay. Now, I know that when you hit rock bottom in any sense, the only way to go is up. I intend to stay this path and I intend to become a respected and educated person.

My grandmother died due to heart failure three years ago. Despite all my talk of mortality and short life spans, I had never experienced the loss of a human family member until that day. I watched the funeral directors and attendants move from office to office in the funeral parlor where my weeping grandfather sat. I saw so much noble efficiency in how they carried out their tasks. I saw them exercising a perfect measure of sensitivity toward my family. I saw them utterly in their element.

When I got to see my grandmother in her casket, I was taken aback with how well they took care of her body. I was overcome with emotion; suddenly everything made sense to me.  I want to make that kind of a difference in someone’s life, and I want to restore a measure of honor to those whom’s time on earth has drawn to a close – to put the bereaved at peace with their loss. If I prosper in this career and make one person feel the way I did in that late spring three years ago, then my whole life would have been worth it.

I’m not a two dimensional caricature of a person, and there is quite a lot to my personality aside from what some might imagine after hearing what my major is. I’m a very lucky person. I have been blessed with a family that stands by me.  Each and every day is a fortunate day. I can appreciate the every day beauty that surrounds me more than ever. Mostly, I’m just glad to be alive to see this day. I’m glad to be Vivi.

FLORENCE, BEYOND ART Raffaele Ammavuta

     “Who hasn’t seen Michelangelo’s David, Botticelli’s Venus or Brunelleschi’s Dome?” These are icons of Florence everyone is familiar with.  People might not remember the artists’ names, but they associate these images with the City of Renaissance. With millions of tourists each year, Florence is considered one of the most popular and desirable tourist destinations.  There is so much to experience in terms of art and architecture.  These treasures are in every corner, every street and every square to enjoy: museums, palaces, art galleries, buildings, churches and monuments.  But also, there are other treasures to discover and experience: sophisticated stores, cafés, markets, bakeries, craft workshops, and antique shops.

THE DAVID AND THE PERSEO
Raffaele Ammavuta

     I still remember the anticipation and excitement as a kid in elementary school when the month of May was approaching.  The school year was about to finish and the teacher would have taken the class for a few field trips in the historical center of Florence, my hometown.  It was sunny and the fresh crisp air was already warm when we got off the bus in Piazza Duomo. We were immediately mesmerized by the beauty of this huge cathedral, The Dome, one of the biggest buildings of the Christian World.  Commissioned to the architect Arnolfo di Cambio in 1296, it took almost 200 years to be completed, by several architects.  The enormous Dome, designed by Brunelleschi, is a technical wonder.  The architect came up with the revolutionary idea to use self-supporting interlocking bricks to avoid any internal structure. The Dome, the very symbol of Florence, rises 350 feet and offers an expansive, spectacular view of the city.  The exterior of the whole cathedral is a delicate pattern mix of white, green and pink marble that shines in the sunlight.  The façade, with its sculptures, endless bas-relieves and carvings, is an amazing combination of balanced, rigorous design and brilliant creativity that looks like precious lace from the distance.

“Come on kids, it is time to go! The Dome will be our next field trip,” the teacher shouted.

THE DOUMO Raffaele Ammavuta

     While walking orderly in line with my classmates along Via Calzaioli, one of the most elegant streets in town, I was fascinated by the rigorous style of the buildings, the beauty of the stores and the sweet, intense smell of pastry coming from the cafés.

     “What’s that building , Teacher?” I asked.

“That’s Palazzo Rucellai,” she answered.

“What about that one?” somebody else asked.

“That is Palazzo Antinori,” she said.

“When were these buildings built?” a third classmate asked.

“In the 1300’s, when Florence was one of the richest cities of Europe, and art and commerce flourished,” the Teacher said.

     All these buildings, which belonged to noble families, were grand and majestic.  They expressed a sense of perfection, elegance and severity aimed to reflect wealth and power.  I marveled at the stores along the street selling shoes, clothes, fashion accessories, jewelry, ceramics and antiques.  The store windows were all refined and polished, displaying the items with a sense of uniqueness.  Also, the stylish cafés, with people sitting outside at tables, sipping cappuccino, eating pastries, and speaking foreign languages, were just beautiful to watch.

     Once outside of the Uffizi, I was amazed by the superb architectural structure of the palace.  It was designed by the architect Giorgio Vasari in 1550, originally to house the Administrative Offices of Cosimo de’ Medici, Grand Duke of Tuscany.  However, from the beginning, Cosimo de’ Medici took aside the whole third floor to house his art collection which was enriched overtime by other members of the family.  The elegant colonnade complex runs down from Piazza della Signoria toward the Arno River like a grand avenue.  The enormous museum contains masterworks of paintings from the Middle Ages to the 18th century, from artists such as Giotto, Botticelli, Leonardo, Michelangelo, Paolo Uccello, Raffaello, Piero della Francesca and Bellini; you name it, it’s there.  In addition, the museum houses a vast collection of paintings from the Dutch School and sculptures from Roman times.  All the masterpieces that we had seen in books, while in school, were waiting for us.

     Once inside the Uffizi, the Botticelli’s Venus was a dream.  The Goddess of Love was in the center of the painting, emerging from the ocean, driven ashore by the wind on a huge shell.  On the right, the Spring Goddess was waiting to welcome her with a gown to cover her naked beauty.  On the left, the God of Wind and an angel were caressing Venus with their breath, blowing flowers all around, moving Venus’ long hair, the gown and the leaves in the background.  Venus was radiant, pure and gorgeous.  The scene was sublime.  My jaw dropped from amazement.

     The morning was gone and the Teacher took us to the Mercato Centrale to have lunch.  We were blown away by the feverish activities of the market.  The vendors shouted, with a thick Florentine accent, to attract customers to their merchandise, fresh colorful fruit in yellows, reds, oranges, browns and every color in between.  Also there were the vegetables in all shades of green and the intense, inviting smell of cold cuts and cheese that made us want to taste that soprassata, that wild boar prosciutto or that cheese from Sardinia one had never had before.  We headed to the bakery, where we bought generous pieces of focaccia bread filled with prosciutto and cheese.  It was exhilarating.  It was warm, fragrant, crusty on the outside and soft on the inside; the filling melting in our mouth.  All the simple ingredients: olive oil, salt and herbs were perfectly balanced.  We also bought some zesty and juicy fruit from the greengrocer and went to sit on the steps of the market to enjoy the scenery of daily life.  Everybody was talking, moving and gesturing animatedly.  The butcher singing while cutting meat, the baker taking more bread out of the oven, the greengrocer loading fruit and vegetables on the stalls, the grocer giving samples of cheese to customers and the fish vendor, with squids in each of his hands, shouting that his fish was the best.  It was spectacular, pure theatre.

PALAZZO VECCHIO Raffaele Ammavuta

     Florence is beyond art.  That is what I like about it.  Yes, one can enjoy the treasures of history, art and architecture and travel back in time, but it is also an intense pleasure to wander around the narrow streets and hidden squares to find and experience the treasures of daily life.  Whenever I’m back in Florence, I love strolling through the street.  Without knowing where I’m going, I just let my senses guide me.  I know though that I have to follow that sweet, divine smell of pastry that pulls me to enter a pasticceria.  The little pieces of colorful fruit have been placed by patient, knowledgeable hands.  Just looking at these treasures is mouth watering.  The freshness of the dough and the cream are amazing.  I eat two of them and drink a strong, creamy espresso that instantly wakes me up.  Recharged, I continue to explore.  I pass a little square with a well right in the center of it and as I look up, an old lady is leaning out of the window.  She looks at me, I smile and wave at her, she nods and smiles back at me.

     While walking, I am attracted to a tiny window that reveals a leather workshop.  The craftsman has managed to create glass shelves displaying little leather boxes in different dimensions: squared, round, triangular and in different colors.

     “May I come in?” I ask.

     “Are you kidding? Of course,” the craftsman replies with his sharp Florentine sense of humor.

     Surprisingly, the workshop is bigger than I thought.  The desk, where the man works, has tools to cut, curve and bend the leather, and create texture to it.  The smell is exhilarating, and I am fascinated by the passion and devotion the man puts into his work; knowledge and skills passed down from generations.  I end up buying three boxes.

     Back in the street, I pass a florist, a bookstore and an antique shop.  A heavenly smell of bread circulates in the air and pretty soon a bakery appears around the corner.  Inside, the scent of the olive oil and the aroma of the herbs are invigorating.  Different kinds of focaccia bread are displayed:  rosemary, onion, arugula, olive, potato, basil and tomato. The baker presses her fingers to give texture to the dough’s surface and to create holes to let the olive oil sit there.  I have to try three pieces.  How is it possible that these simple ingredients give such flavor?  The baker knows what she is doing.

FLORENCE Raffaele Ammavuta

     As I leave the bakery I turn left and follow a little street that leads to the Arno River.  I sit on the parapet to enjoy the sun of the late afternoon and the sound of the flowing water.  Ponte Vecchio, the Old Bridge, another of the most beloved and precious icons of Florence is right there; intact in its beauty.  It has been watching the water flow for 700 years.
While contemplating the view, I find myself smiling and breathing deep to capture the moment.  My mind goes back to the other exquisite treasures I experienced during the afternoon, the pastries, the espresso, the crafts, the focaccia bread, and the people behind them.  A visit to Florence is a sensory voyage that expands the moment and enhances the sensation.